New Horizons a parcouru 50 unités astronomiques, mais la Nasa voit beaucoup plus loin

La sonde américaine a rejoint le club très fermé des vaisseaux ayant franchi cette très lointaine distance située à 7,5 milliards de kilomètres du Soleil. Mais alors que New Horizons cherche actuellement une nouvelle cible, la Nasa planche sur un projet de mission qui battrait tous les records. Objectif : atteindre 1000 unités astronomiques en cinq décennies, pour rejoindre le milieu interstellaire profond.

Voguant actuellement dans les régions sombres et glaciales du Système solaire externe, la sonde New Horizons de l’agence spatiale américaine a franchi, le 17 avril 2021, la barre des 50 unités astronomiques (UA). Une UA correspondant à la distance entre le Soleil et la Terre, soit 150 millions de kilomètres, elle se trouve ainsi à 7,5 milliards de kilomètres de son lieu d’origine ! Difficile, pour l’esprit humain, de se réaliser à quel point l’artefact qui file à la vitesse de 58.000 km/h est aujourd’hui éloigné de nous. Une des manières de le figurer, outre ces distances qui défient l’imagination, est le temps que les signaux mettent à atteindre le vaisseau : près de 7 heures, donc le double (14 heures) pour une communication aller-retour, les ondes radio se propageant à la vitesse de la lumière soit environ 300.000 mètres par seconde.

Une frontière symbolique et immatérielle
Seuls quatre autre engins – sous pavillon américain également – ont dépassé jusqu’à présent ce très lointain jalon. Pioneer 10, premier vaisseau à avoir survolé la géante gazeuse Jupiter, l’avait atteint en 1990 ; et Pioneer 11, qui réussit les mêmes études pionnières pour Saturne – la géante aux anneaux –, l’année suivante. Les vaisseaux Voyager ont dépassé eux aussi cette frontière symbolique et immatérielle après avoir observé Jupiter et Saturne pour Voyager 1 mais également Uranus et Neptune pour Voyager 2. Les sondes jumelles se trouvent aujourd’hui à 152 et 127 UA de la Terre respectivement, soit au-delà de la zone d’influence matérielle du Soleil, qu’on appelle l’héliosphère, et dans un territoire qui enveloppe et donne naissance à toutes les étoiles : le milieu interstellaire.

Source : https://www.sciencesetavenir.fr/espace/systeme-solaire/new-horizons-a-parcouru-50-unites-astronomiques-mais-la-nasa-voit-beaucoup-plus-loin_153985

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