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Peut-on voir la planète Mercure à l’œil nu ?

La petite Mercure fait partie des planètes du système solaire que l’œil humain peut distinguer sans instrument. Mais il faut savoir quand la chercher, car c’est un astre à la visibilité éphémère.

Vous vivez en ville ? Vous n’avez pas de télescope ? Cela ne vous empêche pas de faire un peu d’astronomie. Et pas seulement en observant la Lune ou les étoiles : il est également assez facile de distinguer plusieurs des planètes du système solaire, sans instrument. Mercure est l’une d’entre elles.

MERCURE, UNE PLANÈTE À LA VISIBILITÉ RARE
Il s’agit d’une planète à la visibilité brève, davantage que Mars ou Jupiter, par exemple. C’est ce qu’expliquait l’Institut de mécanique céleste et de calcul des éphémérides (IMCCE) dans sa newsletter de mai 2020 : « Du fait de sa proximité au Soleil, Mercure est une planète à la visibilité rare et éphémère. On la voit une à deux fois par an et pendant quelques jours seulement. »

Pendant ses périodes de visibilité (vous pouvez consulter notre calendrier mensuel pour les vérifier), vous devriez pouvoir la repérer, pour peu que vous sachiez où la chercher. Une bonne manière de distinguer Mercure sans se tromper est de profiter d’une conjonction (c’est-à-dire d’un rapprochement, de notre point de vue) avec d’autres planètes et/ou avec la Lune (en janvier 2021, la planète s’est ainsi retrouvée proche de Jupiter et de la Lune dans le ciel). Si vous les connaissez, vous pouvez aussi vous servir des constellations pour trouver Mercure.

QUAND MERCURE EST-ELLE VISIBLE LE PLUS LONGTEMPS ?
La distance entre Mercure et la Terre varie sans cesse, puisque les deux astres suivent leur propre orbite autour du Soleil. Mercure est plus interne que la Terre dans le système solaire (plus proche que nous du Soleil) : elle ne peut donc jamais être à l’opposition, car cela n’est possible que pour les planètes dont l’orbite est extérieure à celle de la Terre. Le moment le plus propice à l’observation de Mercure est donc celui dit de l’élongation (la distance angulaire de la planète au Soleil) maximale. Concrètement, vue depuis la Terre, Mercure nous apparait alors au plus « loin » du Soleil. Elle reste donc visible plus longtemps à cette période.

La prochaine fois que vous la verrez, vous pourrez songer en l’observant que Mercure est l’une des plus petites planètes de notre système solaire, avec son diamètre d’environ 4 900 kilomètres — moins que Titan, l’un des satellites de Saturne, et ses 5 150 kilomètres de diamètre.

Quant au mouvement rétrograde de Mercure, qui peut donner l’impression que la planète recule dans le ciel, il faut garder à l’esprit qu’il s’agit juste d’un effet d’optique. Pour Mercure, rien ne change : elle continue de tourner dans le même sens autour du Soleil.

Source : https://www.numerama.com/sciences/755923-peut-on-voir-la-planete-mercure-a-loeil-nu.html

Carte du ciel d’octobre 2021 : Mercure, « étoile » du matin

Pour observer les spectacles astronomiques que nous réserve le mois d’octobre 2021, munissez-vous de notre carte du ciel. Ce mois-ci, Mercure est à l’honneur.

La petite planète est beaucoup plus proche du Soleil que ne l’est la Terre. On ne peut donc l’observer que le matin ou en soirée. Les deux dernières semaines du mois sont très favorables à sa détection, en toute fin de nuit et au petit matin vers le levant. Mercure nous présentant une fraction croissante de son hémisphère éclairé par le Soleil au cours du mois, son éclat va grandissant et augmente d’un facteur 9 entre le 16 et le 31.

Un horizon est-sud-est bien dégagé
Notre conseil : Il est impératif d’avoir un horizon est-sud-est bien dégagé pour la déceler sur un fond rendu déjà lumineux par le lever imminent du Soleil.

La scène est représentée une demi-heure avant le lever du Soleil. La position de Mercure est indiquée tous les 5 jours, à partir du 16. Crédits : Johan Kieken

La carte du ciel d’octobre 2021
Découvrez ci-dessous la carte du ciel visible à la mi-octobre (cliquez dessus pour agrandir l’image).

Comment utiliser cette carte ?
Faites tourner votre smartphone ou tablette de manière à ce que le nom de la direction dans laquelle vous observez soit écrit à l’endroit. Les constellations et les étoiles que vous retrouverez dans le ciel qui vous fait face sont toutes celles dont le nom est lisible sans trop pencher la tête. La position des planètes visibles à l’œil nu est indiquée pour le 15 du mois. Notre carte tracée pour une latitude de 47° nord montre le ciel visible en France métropolitaine, et plus largement en Europe et dans le monde, à l’intérieur d’une bande s’étendant de 40 à 54° de latitude nord. Si vous êtes au nord du 47e parallèle, l’étoile Polaire sera plus haute dans votre ciel et plus basse dans le cas contraire.

Source : https://www.sciencesetavenir.fr/espace/mercure-etoile-du-matin_157787